Antes da definição do sistema métrico…

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A vara e o côvado, medidas medievais na porta de Sortelha

O sistema métrico, desenvolvido numa estrutura de múltiplos e submúltiplos decimais da unidade (quilograma, litro e metro), foi concebido por G. Morton em 1670, mas só 120 anos depois, à época da Revolução Francesa, é que foi aprovado pela Assembleia Constituinte Francesa.

Antes disso, as medidas de comprimento variavam de acordo com o que se pretendia medir. Os panos eram medidos por côvados ou por varas, que variavam de lugar para lugar.

 Por isso,  essas medidas eram marcadas na pedra das portas dos castelos ou das entradas das igrejas  para que os comerciantes pudessem saber o seu valor nessa localidade.

Para medir a altura de uma torre ou o comprimento de uma rua era utilizada a braça, enquanto que para medir distâncias maiores, como por exemplo, a distância entre duas localidades, era utilizada a légua. Apesar de antiga, a légua ainda é usada e compreendida por muitos trabalhadores rurais e outras pessoas envolvidas com o meio rural.

Entrada do castelo de Monsaraz

Em alguns lugares ainda é possível verificar essas marcações. No  Castelo de Monsaraz e no de Monsanto encontra-se marcado o côvado e a vara;  no Palácio das Necessidades em Lisboa, encontra-se marcado uma braça numa das paredes exteriores.

Quando as unidades de medida eram definidas de maneira arbitrária, variando de um país para outro, isso causava diversos problemas de ordem  política e econômica,  dificultava as transações comerciais e o intercâmbio científico entre eles.  Mesmo assim, arrobas e alqueires são medidas ainda hoje utilizadas em países como Portugal  para pesar batatas e medir a produção de azeite,  em lugar do quilograma e  do litro.

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